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¿Se pueden sobrescribir u olvidar los recuerdos intencionalmente?

¿Se pueden sobrescribir u olvidar los recuerdos intencionalmente?


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A lo largo de los años, me he encontrado con estudios (por ejemplo, aquí, aquí y aquí) y he visto documentales (similares a este), que hablan sobre la recuperación de la memoria y cómo eso, cada vez que recuerdas un recuerdo, ese recuerdo está sujeto a distorsiones (menos precisas). De los diferentes tipos de memoria, parece que se habla más a menudo cuando está involucrada la memoria episódica.

En casi todas las situaciones que he visto, la persona con la memoria hace todo lo posible para con mayor precisión recuerde ese recuerdo, con respecto a los eventos verdaderos que se experimentaron originalmente. Sin embargo, ¿sería posible intencionalmente causar distorsión de la memoria, tal vez recordando continuamente un recuerdo y luego pensando deliberadamente en información falsa? ¿O este proceso solo puede ocurrir de manera subconsciente?

Hay una película que juega un poco con esta idea, Eternal Sunshine of the Spotless Mind. En esta película, un participante está sentado mientras usa una especie de casco que apunta selectivamente y borra los recuerdos deseados para ser olvidados. Y aunque mi curiosidad inicial no surgió al ver esta película, y sí, soy consciente de que esta película es de ciencia ficción, todavía me pregunto si este tipo de efecto general podría lograrse sin intervención tecnológica / médica. Si no es así, ¿por qué?


Falsa memoria

La controversia sobre la memoria falsa surgió en la década de 1980 cuando los sobrevivientes de abuso infantil (y otras formas de traumas particularmente horribles como la violencia prolongada, el cautiverio o la tortura) informaron que pudieron recordar, mucho más tarde, algunas experiencias traumáticas que no recordaron conscientemente por un tiempo. período de tiempo después del evento. El coraje de curar (Bass y Davis, 1988) fue un libro popular que los describió como recuerdos "reprimidos" de abuso sexual infantil. En ese momento, algunos médicos alentaron activamente a los clientes a intentar "recuperar" los recuerdos del abuso infantil en la terapia. Sin embargo, la mayoría de esos recuerdos son muy difíciles de corroborar y algunas personas que habían sido acusadas de perpetrar abusos no solo negaron las acusaciones, sino que iniciaron o se unieron a organizaciones como la Fundación del Síndrome de Memoria Falsa (FMSF) para presionar contra las leyes y decisiones judiciales que ratificó esas acusaciones. La controversia tuvo un gran impacto en las leyes que procesan el abuso sexual infantil, y el estatuto de limitaciones para denunciar abusos pasados ​​aumentó de unos pocos años a décadas en 37 estados (Lindblom y Gray, 2008). Algunos investigadores han cuestionado la veracidad de esos recuerdos, no acusando necesariamente a los sobrevivientes del trauma de mentir, sino citando evidencia de que los recuerdos pueden no estar respaldados por registros legales o testimonios (como ocurrió en el infame caso de McMartin Preschool de supuesto abuso infantil satánico en el Reino Unido). 1980) y que la gente a menudo piensa que está recordando eventos que en realidad no sucedieron en absoluto (Loftus, 2001). Estos ejemplos sugieren que pueden surgir recuerdos falsos cuando los investigadores o terapeutas sugieren a testigos o clientes que deben confesar o admitir que sucedieron hechos terribles, utilizando técnicas de coerción emocional y psicológica.


La biología del olvido

El proceso de olvido generalmente se considera pasivo. Olvidamos cosas involuntariamente, no parece ser un esfuerzo consciente y no siempre es un comportamiento intencional (por ejemplo, cuando tomamos un examen BBH 203 y un estudiante de alguna manera olvida lo que ha estudiado). Estudiar la memoria y la falta de ella es un tema enorme en la investigación actual, especialmente en términos de investigación sobre la enfermedad de Alzheimer. Una investigación reciente presentada por Tracy Wang, de la Universidad de Texas el 2 de abril en la reunión anual de la Sociedad de Neurociencia Cognitiva, contradecía este pensamiento percibido del olvido como un comportamiento pasivo. En su estudio de veinte adultos, la actividad neuronal fue mayor cuando se les dijo que olvidaran una imagen en lugar de recordarla. En este experimento, los adultos vieron varias imágenes y un escáner fMRI registró las reacciones a las imágenes. Se construyó un modelo de computadora a partir de las imágenes escaneadas para que las investigaciones pudieran hacer inferencias sobre la fuerza de las respuestas cerebrales. Las imágenes cerebrales eran más fuertes dentro de la corteza temporal ventral cuando se les decía a los participantes que olvidaran las imágenes, aunque era menos probable que pudieran recordar la imagen cuando se les decía que la olvidaran (Wang, 2016). Por lo tanto, en este estudio en particular, el olvido no fue pasivo, sino que requirió un esfuerzo del cerebro. Aunque es un tamaño de muestra pequeño, que podría considerarse una debilidad, este estudio utiliza tecnología avanzada para medir la actividad cerebral que revela procesos desconocidos.

En Berry et al. En 2012, los investigadores discuten cómo los mecanismos celulares, mecánicos y moleculares del olvido son poco conocidos, sin embargo, se sabe que son un proceso biológicamente regulado. En este estudio en particular, encontraron que la dopamina desempeñaba un papel tanto en la adquisición de la memoria como en el olvido. Por lo tanto, esta investigación se suma al cuerpo de investigación que trabaja para comprender mejor el mecanismo de cómo funciona nuestro cerebro para olvidar los recuerdos. Además, en otro estudio, el investigador pudo recuperar recuerdos olvidados de los cerebros de ratones con Alzheimer temprano utilizando células nerviosas marcadas y destellos de luz azul (Roy et al., 2016). En general, las investigaciones cada vez más recientes tienen como objetivo descubrir por qué olvidamos las cosas, cómo recordarlas y qué implicaciones tienen para problemas de salud como el Alzheimer & # 8217.

El hallazgo de que el olvido es consciente, no pasivo, por parte del cerebro puede significar que el olvido es un proceso importante que el cerebro ha desarrollado para continuar evitando la sobrecarga de información almacenada. Toda la investigación que investiga la codificación, la memorización y el olvido de información es extremadamente relevante en el campo de la ciencia cognitiva y la salud, por lo que podemos comprender mejor por qué los recuerdos se pierden, nunca se codifican, se almacenan a largo plazo, etc. Con un cerebro cada vez más avanzado técnicas y tecnología de imágenes, será interesante ver qué más se descubre sobre la biología del olvido.


¿Podemos mejorar en el olvido?

Algunas cosas no vale la pena recordar. La ciencia está averiguando lentamente cómo podemos dejar pasar esas cosas.

Cualesquiera que sean sus otras propiedades, la memoria es un alborotador confiable, especialmente cuando navega por su arsenal de vergüenzas y tropiezos morales. Diez minutos después de una importante entrevista de trabajo y aquí vienen capturas de pantalla de un desastre pasado: el café con leche derramado, el doloroso intento de humor. Dos citas en una relación cálida y vienen recuerdos de una pareja abusiva anterior.

El mal momento es una cosa. Pero, ¿por qué esos eventos no pueden sumergirse de alguna manera entre los muchos otros malos recuerdos del cerebro?

Las emociones juegan un papel. Las escenas, los sonidos y las sensaciones dejan un rastro neuronal más profundo si provocan una fuerte respuesta emocional, esto te ayuda a evitar esas mismas experiencias en el futuro. La memoria es protectora, se aferra a las banderas rojas para que puedan agitarlas más tarde, para guiar su comportamiento futuro.

Pero olvidar también protege. La mayoría de la gente encuentra la manera de enterrar, o al menos remodelar, la gran mayoría de sus peores momentos. ¿Podría ese proceso aprovecharse o optimizarse de alguna manera?

Quizás. En la última década, los científicos del cerebro han comenzado a reconstruir cómo se degrada la memoria y cómo ocurre el olvido. Un nuevo estudio, publicado este mes en la revista Journal of Neuroscience, sugiere que algunas cosas pueden ser relegadas intencionalmente al olvido, aunque el método para hacerlo es un poco contradictorio.

Durante mucho tiempo, el olvido fue visto como un proceso pasivo de decadencia y enemigo del aprendizaje. Pero resulta que el olvido es una habilidad dinámica, crucial para la recuperación de la memoria, la estabilidad mental y el mantenimiento del sentido de identidad.

Eso es porque recordar es un proceso dinámico. A nivel bioquímico, los recuerdos no se extraen del estante como videos almacenados, sino que el cerebro los reconstruye.

"Cuando recordamos algo, el acto de recordar activa un proceso bioquímico que puede solidificar y reorganizar la memoria que está almacenada", dijo Andre Fenton, neurocientífico de la Universidad de Nueva York.

Este proceso puede mejorar la precisión de la memoria a largo plazo. Pero activar un recuerdo también lo hace temporalmente frágil y vulnerable al cambio. Aquí es donde entra el olvido intencional. Se trata menos de borrar que de editar: revisar, reenfocar y atenuar gradualmente el incidente central de la memoria.

Olvidar intencionalmente es recordar de manera diferente, a propósito. Es importante destacar que para los científicos y terapeutas, el olvido intencional también puede ser una habilidad que puede practicarse y fortalecerse deliberadamente.

En el nuevo estudio, un equipo dirigido por Tracy Wang, becaria postdoctoral en psicología de la Universidad de Texas en Austin, hizo que 24 participantes se sentaran en una máquina de imágenes cerebrales mientras realizaban una prueba de memoria. Los coautores del Dr. Wang fueron Jarrod Lewis-Peacock de la Universidad de Texas y Katerina Placek de la Universidad de Pensilvania.

En el experimento, cada sujeto estudió una serie de unas 200 imágenes, una mezcla de rostros y escenas, e identificó los rostros como masculinos o femeninos, y las escenas como interiores o exteriores. Cada imagen apareció durante unos segundos, luego desapareció, momento en el que se le pidió al participante que la recordara o la olvidara después de unos segundos de retraso, y apareció la siguiente imagen. El escáner cerebral se centró en la actividad de la corteza temporal ventral y la corteza sensorial, regiones que están especialmente activas cuando una persona centra la atención mental en imágenes simples como estas.

Una vez que los participantes terminaron, se les dio un breve descanso y luego una prueba. Miraron una serie de imágenes, las que habían visto antes y las que no, y calificaron la confianza que tenían de haber visto cada una. Obtuvieron buenos puntajes: recordaron entre el 50 y el 60 por ciento de las imágenes que se les había ordenado que recordaran y habían olvidado con éxito alrededor del 40 por ciento de las imágenes que intentaron borrar de la memoria.

La recompensa vino con los resultados de las imágenes. Cuando la actividad cerebral de un sujeto, una medida de atención mental interna, era especialmente alta o especialmente baja, normalmente correspondía a un intento fallido de olvidar una imagen.

Un esfuerzo concentrado para olvidar un recuerdo no deseado no ayudó a atenuarlo, ni tampoco mirar mentalmente para otro lado. Más bien, parecía haber un punto óptimo, ni muy poca atención mental, ni demasiada, que permitía que un recuerdo viniera a la mente y luego se desvaneciera, al menos parcialmente, por sí solo. Hay que recordar, solo un poco, olvidar.

“Esto sugiere una nueva ruta hacia el olvido exitoso”, concluyeron los autores. "Para olvidar un recuerdo, su representación mental debe mejorarse para desencadenar el debilitamiento de la memoria".

"Cuando las personas lograron hacer esto, hubo una caída significativa en la confianza en el reconocimiento de las imágenes", dijo el Dr. Lewis-Peacock. "Ya sea que la intención de una persona sea debilitar los recuerdos como parte de la terapia, o cambiarlos o vincularlos a otras cosas como parte de la vida diaria, este hallazgo habla directamente de eso".

Lili Sahakyan, profesora asociada de psicología en la Universidad de Illinois, que no participó en la investigación, dijo: “Esta idea de que los recuerdos deben fortalecerse antes de que puedan debilitarse es sorprendente porque no es así como suponemos que funciona la memoria. Pero es un hallazgo muy sólido y lo estamos haciendo un seguimiento ".

El insight se une a un conjunto de pruebas acumuladas que arrojan dudas sobre un modelo puramente lineal de olvido, que sostiene que menos atención mental significa menos recordar. Ese modelo parece ser válido para algunos tipos de recuerdos, ignorar deliberadamente es fundamental para la estrategia de olvido conocida como supresión.

Otras estrategias no son estrictamente lineales, ya que requieren cierto compromiso con la memoria. Una es la sustitución: vincular deliberadamente un recuerdo no deseado con otros pensamientos, lo que ayuda a alterar el contenido no deseado cuando se recupera más tarde. Por ejemplo, un recuerdo humillante podría disminuir si se centra menos en el sentimiento de vergüenza y más en los amigos que le brindaron apoyo posterior.

Los científicos aún no han descubierto qué estrategias se adaptan mejor a tipos particulares de recuerdos no deseados. Pero cualquier comprensión más clara sería un regalo para los terapeutas que trabajan con personas con recuerdos incapacitantes de trauma, vergüenza o negligencia. Tales recuerdos no se desvanecen, permanecen, ya sea como recuerdos vívidos o como fuentes subconscientes o parcialmente conscientes de pavor y desesperación. La tarea de un terapeuta es guiar al paciente a través de estos recuerdos de una manera que mitigue su aguijón, en lugar de reforzarlos, un proceso arriesgado y, a menudo, laborioso.

El Dr. Lewis-Peacock dijo que su laboratorio está analizando el uso de neurofeedback en tiempo real para empujar a las personas que están tratando de atenuar una memoria al estado mental sugerido por el nuevo estudio: compromiso moderado con la memoria, ni demasiado ni demasiado poco.

"Esperamos que puedan usar eso para decir 'Piensa más' o 'Piensa menos' para meterse en ese punto dulce mental", dijo.


Discusión

En este estudio, demostramos que la presentación de señales auditivas relacionadas con la supresión durante una siesta por la tarde debilitaba selectivamente la memoria espacial de las imágenes asociadas. Como parte de una tarea visuoespacial inspirada en estudios previos sobre el olvido dirigido, cada uno de dos sonidos arbitrarios se asoció primero con (1) un conjunto de imágenes y luego con (2) instrucciones para evitar memorizar las características de estas imágenes. Se instruyó a los participantes para que recordaran otras imágenes, y su rendimiento de memoria espacial fue de hecho mejor para estas imágenes en relación con las imágenes TBF. Las dos condiciones críticas de olvido se emparejaron estrechamente de muchas maneras: las imágenes se asignaron al azar a cada condición en cada participante, ambos sonidos se asociaron con instrucciones idénticas para olvidar y el sonido específico asociado con cada condición se compensó entre los participantes. Uno de estos sonidos (TBF-c) pero no el otro (TBF-n) se presentó durante el sueño. Con base en los resultados del recuerdo espacial posterior al sueño, deducimos que las presentaciones de señales durante el sueño tuvieron un efecto perjudicial sobre los recuerdos asociados. Si bien no todas las imágenes se vincularon con éxito con el sonido, se observó un mayor olvido de las imágenes de TBF-c que de las de TBF-n solo para las que sí lo estaban.

En estudios previos de TMR, las señales durante el sueño generalmente han mejorado la memoria 19,23, mientras que aquí las señales aparentemente reactivaron las instrucciones de supresión de la memoria para producir una disminución en la precisión de la memoria. Estos resultados concuerdan con los de otro estudio que utilizó la TMR para inducir el olvido a partir de un procedimiento de olvido dirigido diferente 20. Tomados en conjunto, nuestros estudios proporcionan evidencia convincente de que la manipulación del procesamiento de la memoria durante el sueño puede usarse para debilitar la memoria en ciertos contextos. Los dos diseños experimentales se diferencian entre sí en varios aspectos importantes. Primero, el sonido de olvido dirigido utilizado por Simon y sus colegas ganó su significado en el contexto de una tarea de memoria y los recuerdos críticos reactivados durante el sueño provienen de otra tarea. Además, el diseño utilizado por Simon y sus colegas 20 no podía descartar la posibilidad de que este sonido influyera en el almacenamiento de la memoria debido a la interferencia general de la memoria. En otras palabras, el olvido puede haber surgido debido a una acción específica de la señal o debido a un efecto genéricamente disruptivo de un sonido de una tarea de memoria diferente. Se necesitan más datos para discriminar entre estas dos alternativas. Otra diferencia importante entre los dos estudios se refiere al contexto en el que se aprendieron los estímulos. En nuestro estudio, el olvido era una parte integral de la tarea previa al sueño, mientras que en el estudio Simon et al. estudiar los sonidos durante el sueño actuó para transferir la instrucción de olvido a las memorias de ubicación de elementos. En ese sentido, el diseño de Simon et al. incluyó una nueva asociación formada durante el sueño, similar a los estudios del sueño que introducen nuevos aprendizajes como el acondicionamiento 24.

A pesar de estas diferencias entre los estudios, nuestro estudio sirve como una réplica conceptual del anterior. Juntos, los datos acumulados son útiles para sugerir un posible mecanismo por el cual TMR mejora el olvido. En nuestro estudio, la señal de sonido se asoció tanto con las diez imágenes específicas como con la instrucción de olvidar. En el olvido dirigido, como en otros diseños experimentales que incluyen el olvido y la supresión de la memoria (por ejemplo, 25), hay acciones específicas asociadas con instrucciones para olvidar. Estas acciones podrían estar relacionadas con estrategias de codificación (por ejemplo, desviar la atención de un elemento) o la supresión intencional de recuerdos ya adquiridos. Nuestros datos se pueden explicar asumiendo que los sonidos de TBF-c presentados durante el sueño reactivaron tanto los recuerdos para las imágenes asociadas como los recuerdos para las acciones de olvido. Simón et al. 20 presentaron una señal de olvido genérica y una señal de ítem conjuntamente, en lugar de usar una indicación de TMR con una asociación preestablecida con ítems específicos. Por lo tanto, los dos estudios utilizaron diferentes procedimientos con diferentes limitaciones, pero juntos los resultados brindan un fuerte apoyo a la idea de que se puede realizar una acción activa de olvido mediante la TMR.

Aunque el enfoque de nuestro estudio fue el olvido, también fue uno de los primeros en utilizar una única señal auditiva para activar los recuerdos de varios elementos durante el sueño 26,27,28. Los estudios anteriores de TMR auditiva han utilizado predominantemente sonidos congruentes para hacer señales (por ejemplo, gato - miau), mientras que nuestro estudio es el primero en utilizar un gran conjunto de elementos vinculados con una señal auditiva aleatoria. Curiosamente, nuestros resultados sugieren que el efecto de supresión depende de las asociaciones explícitas de sonido e imagen. Los estudios futuros deben considerar si este resultado es generalizable a otras formas de aprendizaje mejorado por TMR cuando el objetivo típico es mejorar la memoria. Los diseños de TMR olfativos han utilizado predominantemente olores arbitrarios 29,30, pero hasta donde sabemos, no se ha considerado directamente el papel del conocimiento explícito con respecto a las asociaciones individuales de olores y elementos.

Los hallazgos previos sobre la contribución del sueño al olvido dirigido no han sido concluyentes. Mientras que un estudio encontró peor memoria para las palabras TBF con un intervalo de retención que incluía el sueño en relación con la vigilia 31, el hallazgo más común es una mejor memoria para los elementos TBR pero no una peor memoria para los elementos TBF 32,33,34. A pesar de las muchas similitudes con los diseños clásicos de olvido dirigido, dos diferencias clave hacen que sea difícil comparar los efectos del sueño entre nuestro diseño y los anteriores. Primero, las tareas de olvido dirigido comúnmente emplean palabras individuales que los participantes cometen o no memorizan. Luego, el recuerdo se evalúa mediante pruebas de recuerdo o reconocimiento, y las palabras se califican como recordadas u olvidadas. Nuestra tarea utilizó muchos menos elementos que en los típicos experimentos de olvido dirigido. Además, en nuestra tarea, no probamos la memoria de palabras, sino diferentes características de las imágenes, utilizando escalas no binarias, como una ubicación en una cuadrícula bidimensional continua. Estudios previos en nuestro laboratorio que utilizaron la misma tarea de memoria espacial han encontrado que la memoria es peor después del sueño en relación con antes del sueño, aunque el sueño todavía protege la memoria en relación con un período equivalente de tiempo despierto 15,35.

Otra diferencia es que en nuestro diseño, los participantes fueron expuestos a cada imagen varias veces, con manipulación activa de la imagen. En las tareas clásicas de olvido dirigido (por ejemplo, 12), cada palabra se muestra solo una vez, seguida de la señal TBR / TBF. Esta diferencia es importante porque significa que el nivel de aprendizaje inicial, que es un aspecto crucial de los paradigmas de olvido dirigido, puede haber sido más alto en nuestra tarea que en los diseños típicos. Además, en la segunda exposición y ciertamente más adelante, los participantes pueden haber sabido que una imagen era un elemento TBF antes de que se presentara explícitamente la señal, y ese conocimiento puede haber tenido un impacto en el nivel de atención dedicado a esa imagen y sus características.

Ahora se acepta ampliamente que la TMR se puede utilizar para mejorar los recuerdos y reducir el olvido 14,19. La emocionante posibilidad de disminuir la fuerza de los recuerdos durante el sueño introduce nuevas preguntas sobre la memoria y el sueño. Además, estableció la noción de que al menos algunas formas de olvido se logran mediante un proceso activo que implica un aprendizaje inhibitorio. Es demasiado pronto para decir si todas las formas de supresión de la memoria pueden beneficiarse de la TMR, pero las posibles implicaciones son emocionantes. Además de usar TMR para suprimir los recuerdos no deseados cotidianos, puede usarse para mejorar y acelerar los tratamientos para los trastornos de ansiedad y los trastornos de estrés postraumático. Estos posibles beneficios pueden conducir a una mejora en la calidad de vida de millones de personas que padecen este tipo de trastornos. Por lo tanto, la investigación futura debería tener como objetivo ampliar nuestra comprensión de las condiciones límite y las posibles aplicaciones de la TMR para mejorar el olvido.


ELI5 ¿por qué nuestros cerebros pueden formar recuerdos arbitrarios a partir de eventos aparentemente aleatorios y recordarlos perfectamente, pero es difícil memorizar algo cuando intentas memorizarlo intencionalmente?

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Si bien hay muchas respuestas técnicas excelentes en este hilo, una respuesta más simple puede ser un proceso conocido como & sesgo de cotización de supervivencia & quot. Parece mucho más difícil memorizar cosas a propósito porque es mucho más probable que te des cuenta cuando lo olvidas (como en un examen). Los recuerdos aleatorios que parecen surgir de la nada, por lo general, no tienen por qué ser cuestionados. En verdad, casi todos los pequeños detalles de la vida de la mayoría de las personas se olvidan con bastante rapidez. Nuestros recuerdos a menudo llenan los huecos cuando no es tan importante recordar cada detalle.

Me gusta esta explicación metacognitiva.

Para estar de acuerdo con esto, también es un poco demasiado generoso afirmar que recordamos esos otros recuerdos arbitrarios de eventos únicos "perfectamente". La memoria, en general, es muy fragmentada y confusa.

Esta es una buena forma de verlo:

Extrae 5 números aleatorios del 1 al 1000.

Quieres sacar el número de la suerte 13, pero no es así.

Luego te preguntas: "¿Por qué me resultó tan fácil dibujar los números 2, 145, 17, 866 y 412?" ¿Por qué no puedo dibujar ese maldito 13 que quiero? "

Desde que los dibujó, se sienten más significativos que otros números aleatorios, pero fueron dotados de este significado. después los dibujaste.

Cuando se aplica el significado del número después de dibujarlo, siempre que no sea 13, las posibilidades de extraer un número significativo son 999/1000, mientras que si le atribuyes un significado al número antes de dibuja cualquiera, la posibilidad de sacar ese número significativo es 1/1000.

En este caso, sus "recuerdos aleatorios" solo son significativos porque los recuerda.

Dado que la codificación de recuerdos no es solo aleatoria, esta no es la respuesta completa, sino una parte importante de ella.


Biología del recordar

La memoria en sí misma sigue siendo un misterio, pero básicamente consiste en cambios físicos en el cerebro que codifican una representación de experiencias pasadas. Se puede acceder a esos rastros de memoria, conocidos como engramas, para reconstruir el pasado, aunque de manera imperfecta. Muchos expertos creen que los engramas se construyen fortaleciendo las sinapsis, los sitios donde se transmiten las señales entre las células nerviosas o neuronas. Recordar un recuerdo reactiva un patrón de señalización de células nerviosas que imita la experiencia original.

"La opinión predominante es que la formación de un engrama implica el fortalecimiento de conexiones sinápticas entre poblaciones de neuronas ... que están activas durante un evento", escriben Sheena Josselyn y Paul Frankland en el actual Revisión anual de neurociencia. "Esto aumenta la probabilidad de que el mismo (o similar) patrón de actividad dentro de este conjunto de células se pueda volver a crear en un momento posterior".

Si su memoria almacena cada detalle exacto de ser mordido por un perro en el parque, por ejemplo, entonces no necesariamente sabría que debe tener cuidado con un perro diferente en un parque diferente. "De hecho", dice Wimber, "lo que podríamos querer es una memoria más flexible y más generalizada y eso implicaría un poco de olvido de los detalles y más el desarrollo de la esencia de una memoria".

Tales recuerdos "optimizados" no son efectos secundarios de fallas o limitaciones en el poder de la memoria, señalaron Frankland y Blake Richards en un artículo en Neurona en 2017. Dicha simplificación "es un componente esencial de la memoria adaptativa", escribieron. "Los recuerdos simples que almacenan la esencia de nuestras experiencias y evitan detalles complicados serán mejores para generalizar a eventos futuros".

Por lo tanto, obtener la esencia, y solo la esencia, es valioso como ayuda para tomar decisiones inteligentes, dice Frankland, del Hospital for Sick Children en Toronto, y Richards, de la Universidad de Toronto. De hecho, creen que es incorrecto pensar en la memoria "simplemente como un medio para la transmisión de información de alta fidelidad a través del tiempo". Más bien, proponen que "el objetivo de la memoria es guiar la toma de decisiones inteligente".

Obtener lo esencial es especialmente útil en entornos cambiantes, donde la pérdida de algunos recuerdos mejora la toma de decisiones de varias maneras. Por un lado, el olvido puede eliminar la información obsoleta que obstaculizaría el buen juicio. Y los recuerdos que reproducen el pasado con demasiada fidelidad pueden afectar la capacidad de imaginar futuros diferentes, haciendo que el comportamiento sea demasiado inflexible para hacer frente a las condiciones cambiantes. No olvidar puede resultar en la persistencia de recuerdos no deseados o debilitantes, como ocurre con el trastorno de estrés postraumático.


Cómo minimizar el olvido

Si bien algunos olvidos son inevitables, hay algunas cosas que puede hacer para ayudar a consolidar información importante en su memoria. Algunas prácticas que pueden ayudar a reducir el olvido incluyen:

  • Ejercicio: Las investigaciones sugieren que el ejercicio puede conducir a mejoras rápidas en la función de la memoria. No es necesario pasar horas en la cinta de correr o en el gimnasio para obtener este beneficio. Los resultados sugieren que el ejercicio breve y muy ligero conduce a mejoras rápidas en la función de la memoria.
  • Dormir lo suficiente: El sueño adecuado es esencial para la salud física y mental. Si bien las necesidades de sueño pueden variar, la recomendación típica para los adultos es de siete a nueve horas por noche.
  • Ensaya la información: A veces, la mejor manera de memorizar algo y reducir las posibilidades de que se olvide es utilizar el antiguo modo de espera: ensayo. Repase la información repetidamente hasta que la haya memorizado.
  • Escríbelo: Cuando todo lo demás falla, escriba la información importante para poder consultarla más tarde. En algunos casos, el acto de escribirlo puede ayudarte a recordarlo más tarde.

Si bien el olvido a menudo se ve de manera negativa, en realidad puede ayudar a mejorar la memoria. Ser capaz de dejar de lado los recuerdos irrelevantes y solo retener la información importante ayuda a mantener más fuertes esos recuerdos guardados, un fenómeno conocido como olvido adaptativo.


Cómo nuestros cerebros crean recuerdos

Sentado en un café en la acera # 233 en Montreal en una mañana soleada, Karim Nader recuerda el día ocho años antes cuando dos aviones chocaron contra las torres gemelas del World Trade Center. Enciende un cigarrillo y agita las manos en el aire para dibujar la escena.

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En el momento del ataque, Nader era investigador postdoctoral en la Universidad de Nueva York. Encendió la radio mientras se preparaba para ir a trabajar y escuchó las bromas de los disc jockeys matutinos entrar en pánico mientras relataban los eventos que se desarrollaban en el Bajo Manhattan. Nader corrió al techo de su edificio de apartamentos, desde donde tenía una vista de las torres a menos de dos millas de distancia. Se quedó allí, aturdido, mientras ardían y caían, pensando para sí mismo, & # 8220 De ninguna manera, hombre. Esta es la película incorrecta. & # 8221

En los días siguientes, recuerda Nader, pasó por estaciones de metro donde las paredes estaban cubiertas con notas y fotografías dejadas por personas que buscaban desesperadamente a sus seres queridos desaparecidos. & # 8220Fue como caminar río arriba en un río de dolor, & # 8221, dice.

Como millones de personas, Nader tiene recuerdos vívidos y emocionales de los ataques del 11 de septiembre de 2001 y sus secuelas. Pero como experto en memoria y, en particular, en la maleabilidad de la memoria, sabe que no debe confiar plenamente en sus recuerdos.

La mayoría de las personas tienen los llamados recuerdos de flash de dónde estaban y qué estaban haciendo cuando sucedió algo trascendental: el asesinato del presidente John F. Kennedy, digamos, o la explosión del transbordador espacial Challenger. (Desafortunadamente, las noticias asombrosamente terribles parecen surgir de la nada con más frecuencia que las asombrosamente buenas noticias). Pero por muy claros y detallados que parezcan estos recuerdos, los psicólogos descubren que son sorprendentemente inexactos.

Nader, ahora neurocientífico de la Universidad McGill en Montreal, dice que su recuerdo del ataque al World Trade Center le ha jugado algunas malas pasadas. Recordó haber visto imágenes de televisión el 11 de septiembre del primer avión que chocó contra la torre norte del World Trade Center. Pero se sorprendió al saber que tales imágenes se transmitieron por primera vez al día siguiente. Aparentemente, no estaba solo: un estudio de 2003 de 569 estudiantes universitarios encontró que el 73 por ciento compartía esta percepción errónea.

Nader cree que puede tener una explicación para tales peculiaridades de la memoria. Sus ideas no son convencionales dentro de la neurociencia y han hecho que los investigadores reconsideren algunas de sus suposiciones más básicas sobre cómo funciona la memoria. En resumen, Nader cree que el mismo acto de recordar puede cambiar nuestros recuerdos.

Gran parte de su investigación se centra en ratas, pero dice que los mismos principios básicos se aplican también a la memoria humana. De hecho, dice, puede ser imposible para los humanos o cualquier otro animal traer un recuerdo a la mente sin alterarlo de alguna manera. Nader cree que es probable que algunos tipos de memoria, como una memoria flash, sean más susceptibles a cambios que otros. Los recuerdos que rodean un evento importante como el 11 de septiembre pueden ser especialmente susceptibles, dice, porque tendemos a reproducirlos una y otra vez en nuestras mentes y en conversaciones con otros, y cada repetición tiene el potencial de alterarlos.

Para aquellos de nosotros que apreciamos nuestros recuerdos y nos gusta pensar que son un registro preciso de nuestra historia, la idea de que la memoria es fundamentalmente maleable es más que un poco perturbadora. & # 8200 No todos los investigadores creen que Nader haya demostrado que el proceso de recordar en sí mismo puede alterar los recuerdos. Pero si tiene razón, puede que no sea del todo malo. Incluso podría ser posible hacer un buen uso del fenómeno para reducir el sufrimiento de las personas con trastorno de estrés postraumático, que están plagadas de recuerdos recurrentes de eventos que desearían poder dejar atrás.

Nader nació en El Cairo, Egipto. Su familia cristiana copta enfrentó la persecución a manos de los nacionalistas árabes y huyó a Canadá en 1970, cuando tenía 4 años. Many relatives also made the trip, so many that Nader’s girlfriend teases him about the “soundtrack of a thousand kisses” at large family gatherings as people bestow customary greetings.

He attended college and graduate school at the University of Toronto, and in 1996 joined the New York University lab of Joseph LeDoux, a distinguished neuroscientist who studies how emotions influence memory. “One of the things that really seduced me about science is that it’s a system you can use to test your own ideas about how things work,” Nader says. Even the most cherished ideas in a given field are open to question.

Scientists have long known that recording a memory requires adjusting the connections between neurons. Each memory tweaks some tiny subset of the neurons in the brain (the human brain has 100 billion neurons in all), changing the way they communicate. Neurons send messages to one another across narrow gaps called synapses. A synapse is like a bustling port, complete with machinery for sending and receiving cargo—neurotransmitters, specialized chemicals that convey signals between neurons. All of the shipping machinery is built from proteins, the basic building blocks of cells.

One of the scientists who has done the most to illuminate the way memory works on the microscopic scale is Eric Kandel, a neuroscientist at Columbia University in New York City. In five decades of research, Kandel has shown how short-term memories—those lasting a few minutes—involve relatively quick and simple chemical changes to the synapse that make it work more efficiently. Kandel, who won a share of the 2000 Nobel Prize in Physiology or Medicine, found that to build a memory that lasts hours, days or years, neurons must manufacture new proteins and expand the docks, as it were, to make the neurotransmitter traffic run more efficiently. Long-term memories must literally be built into the brain’s synapses. Kandel and other neuroscientists have generally assumed that once a memory is constructed, it is stable and can’t easily be undone. Or, as they put it, the memory is “consolidated.”

According to this view, the brain’s memory system works something like a pen and notebook. For a brief time before the ink dries, it’s possible to smudge what’s written. But after the memory is consolidated, it changes very little. Sure, memories may fade over the years like an old letter (or even go up in flames if Alzheimer’s disease strikes), but under ordinary circumstances the content of the memory stays the same, no matter how many times it’s taken out and read. Nader would challenge this idea.

In what turned out to be a defining moment in his early career, Nader attended a lecture that Kandel gave at New York University about how memories are recorded. Nader got to wondering about what happens when a memory is recalled. Work with rodents dating back to the 1960s didn’t jibe with the consolidation theory. Researchers had found that a memory could be weakened if they gave an animal an electric shock or a drug that interferes with a particular neurotransmitter just after they prompted the animal to recall the memory. This suggested that memories were vulnerable to disruption even after they had been consolidated.

To think of it another way, the work suggested that filing an old memory away for long-term storage after it had been recalled was surprisingly similar to creating it the first time. Both building a new memory and tucking away an old one presumably involved building proteins at the synapse. The researchers had named that process “reconsolidation.” But others, including some prominent memory experts, had trouble replicating those findings in their own laboratories, so the idea wasn’t pursued.

Nader decided to revisit the concept with an experiment. In the winter of�, he taught four rats that a high-pitched beep preceded a mild electric shock. That was easy—rodents learn such pairings after being exposed to them just once. Afterward, the rat freezes in place when it hears the tone. Nader then waited 24 hours, played the tone to reactivate the memory and injected into the rat’s brain a drug that prevents neurons from making new proteins.

If memories are consolidated just once, when they are first created, he reasoned, the drug would have no effect on the rat’s memory of the tone or on the way it would respond to the tone in the future. But if memories have to be at least partially rebuilt every time they are recalled—down to the synthesizing of fresh neuronal proteins—rats given the drug might later respond as if they had never learned to fear the tone and would ignore it. If so, the study would contradict the standard conception of memory. It was, he admits, a long shot.

“Don’t waste your time, this will never work,” LeDoux told him.

When Nader later tested the rats, they didn’t freeze after hearing the tone: it was as if they’d forgotten all about it. Nader, who looks slightly devilish in his earring and pointed sideburns, still gets giddy talking about the experiment. Eyes wide with excitement, he slaps the café table. “This is crazy, right? I went into Joe’s office and said, ‘I know it’s just four animals, but this is very encouraging!’”

After Nader’s initial findings, some neuroscientists pooh-poohed his work in journal articles and gave him the cold shoulder at scientific meetings. But the data struck a more harmonious chord with some psychologists. After all, their experiments had long suggested that memory can easily be distorted without people realizing it.

In a classic 1978 study led by Elizabeth Loftus, a psychologist then at the University of Washington, researchers showed college students a series of color photographs depicting an accident in which a red Datsun car knocks down a pedestrian in a crosswalk. The students answered various questions, some of which were intentionally misleading. For instance, even though the photographs had shown the Datsun at a stop sign, the researchers asked some of the students, “Did another car pass the red Datsun while it was stopped at the yield sign?”

Later the researchers asked all the students what they had seen—a stop sign or yield sign? Students who’d been asked a misleading question were more likely to give an incorrect answer than the other students.

To Nader and his colleagues, the experiment supports the idea that a memory is re-formed in the process of calling it up. “From our perspective, this looks a lot like memory reconsolidation,” says Oliver Hardt, a postdoctoral researcher in Nader’s lab.

Hardt and Nader say something similar might happen with flashbulb memories. People tend to have accurate memories for the basic facts of a momentous event—for example, that a total of four planes were hijacked in the September 11 attacks—but often misremember personal details such as where they were and what they were doing at the time. Hardt says this could be because these are two different types of memories that get reactivated in different situations. Television and other media coverage reinforce the central facts. But recalling the experience to other people may allow distortions to creep in. “When you retell it, the memory becomes plastic, and whatever is present around you in the environment can interfere with the original content of the memory,” Hardt says. In the days following September 11, for example, people likely repeatedly rehashed their own personal stories—“where were you when you heard the news?”—in conversations with friends and family, perhaps allowing details of other people’s stories to mix with their own.

Since Nader’s original experiment, dozens of studies with rats, worms, chicks, honeybees and college students have suggested that even long-standing memories can be disrupted when recalled. Nader’s goal is to tie the animal research, and the clues it yields about the bustling molecular machinery of the synapse, to the everyday human experience of remembering.

Some experts think he is getting ahead of himself, especially when he makes connections between human memory and these findings in rats and other animals. “He oversells it a little bit,” says Kandel.

Daniel Schacter, a psychologist at Harvard University who studies memory, agrees with Nader that distortions can occur when people reactivate memories. The question is whether reconsolidation—which he thinks Nader has demonstrated compellingly in rat experiments—is the reason for the distortions. “The direct evidence isn’t there yet to show that the two things are related,” Schacter says. “It’s an intriguing possibility that people will now have to follow up on.”

A real-world test of Nader’s theory of memory reconsolidation is taking place a few miles from his Montreal office, at the Douglas Mental Health University Institute. Alain Brunet, a psychologist, is running a clinical trial involving people with post-traumatic stress disorder (PTSD). The hope is that caregivers might be able to weaken the hold of traumatic memories that haunt patients during the day and invade their dreams at night.

Brunet knows how powerful traumatic memories can be. In 1989, when he was studying for a master’s degree in psychology at the University of Montreal, a man armed with a semiautomatic rifle walked into an engineering classroom on campus, separated the men from the women and shot the women. The gunman continued the massacre in other classrooms and hallways of the university’s École Polytechnique, shooting 27 people and killing 14 women before killing himself. It was Canada’s worst mass shooting.

Brunet, who was on the other side of campus that day, says, “this was a very powerful experience for me.” He says he was surprised to discover how little was known at the time about the psychological impact of such events and how to help people who’ve lived through them. He decided to study traumatic stress and how to treat it.

Even now, Brunet says, the drugs and psychotherapy conventionally used to treat PTSD do not provide lasting relief for many patients. “There’s still plenty of room for the discovery of better treatments,” he says.

In Brunet’s first study, PTSD patients took a drug intended to interfere with the reconsolidation of fearful memories. The drug, propranolol, has long been used to treat high blood pressure, and some performers take it to combat stage fright. The drug inhibits a neurotransmitter called norepinephrine. One possible side effect of the drug is memory loss. (In a study similar to Nader’s original experiment with rats, researchers in LeDoux’s lab have found that the drug can weaken fearful memories of a high-pitched tone.)

The patients in Brunet’s study, published in 2008, had each experienced a traumatic event, such as a car accident, assault or sexual abuse, about a decade earlier. They began a therapy session sitting alone in a nondescript room with a well-worn armchair and a television. Nine patients took a propranolol pill and read or watched TV for an hour as the drug took effect. Ten were given a placebo pill.

Brunet came into the room and made small talk before telling the patient he had a request: he wanted the patient to read a script, based on earlier interviews with the person, describing his or her traumatic experience. The patients, all volunteers, knew that the reading would be part of the experiment. “Some are fine, some start to cry, some need to take a break,” Brunet says.

A week later, the PTSD patients listened to the script, this time without taking the drug or a placebo. Compared with the patients who had taken a placebo, those who had taken the propranolol a week earlier were now calmer they had a smaller uptick in their heart rate and they perspired less.

Brunet has just completed a larger study with nearly 70 PTSD patients. Those who took propranolol once a week for six weeks while reading the script of their traumatic event showed an average 50 percent reduction in standard PTSD symptoms. They had fewer nightmares and flashbacks in their daily lives long after the effects of the drug had worn off. The treatment didn’t erase the patients’ memory of what had happened to them rather, it seems to have changed the quality of that memory. “Week after week the emotional tone of the memory seems weaker,” Brunet says. “They start to care less about that memory.”

Nader says the traumatic memories of PTSD patients may be stored in the brain in much the same way that a memory of a shock-predicting tone is stored in a rat’s brain. In both cases, recalling the memory opens it to manipulation. Nader says he’s encouraged by the work so far with PTSD patients. “If it’s got any chance of helping people, we have to give it a shot,” he says.

Among the many questions that Nader is now pursuing is whether all memories become vulnerable when recalled, or only certain memories under certain circumstances.

Of course, there is the even bigger question: why are memories so unreliable? After all, if they were less subject to change we wouldn’t suffer the embarrassment of misremembering the details of an important conversation or a first date.

Then again, editing might be another way to learn from experience. If fond memories of an early love weren’t tempered by the knowledge of a disastrous breakup, or if recollections of difficult times weren’t offset by knowledge that things worked out in the end, we might not reap the benefits of these hard-earned life lessons. Perhaps it’s better if we can rewrite our memories every time we recall them. Nader suggests that reconsolidation may be the brain’s mechanism for recasting old memories in the light of everything that has happened since. In other words, it just might be what keeps us from living in the past.

Greg Miller writes about biology, behavior and neuroscience for Ciencias revista. He lives in San Francisco. Gilles Mingasson is a photographer based in Los Angeles.


How We Forgot Who Discovered DNA: Why It Matters How You Communicate Your Results

Correspondencia: Ralf Dahm, Institute of Molecular Biology gGmbH (IMB), Ackermannweg 4, 55128 Mainz, Germany.

Department of English and Linguistics, Obama Institute of Transnational American Studies, Johannes Gutenberg University Mainz, Welderweg 18, Mainz, 55118 Germany

Institute of Molecular Biology gGmbH (IMB), Ackermannweg 4, Mainz, 55128 Germany

Department of Biology, University of Padua, Via U. Bassi, 58/B, Padova, 35121 Italy

Correspondencia: Ralf Dahm, Institute of Molecular Biology gGmbH (IMB), Ackermannweg 4, 55128 Mainz, Germany.

Department of English and Linguistics, Obama Institute of Transnational American Studies, Johannes Gutenberg University Mainz, Welderweg 18, Mainz, 55118 Germany

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Abstracto

One hundred and fifty years ago, a hopeful young researcher reported a recent discovery he had made. Working in the bowels of a medieval castle in the German city of Tübingen, he had isolated a then entirely new type of molecule. This was the birth of a field that would fundamentally change the course of biology, medicine, and beyond. His discovery: DNA. His name: Friedrich Miescher. In this article, the authors try to find answers to the question why—despite the fact that virtually everyone nowadays knows DNA—hardly anyone remembers the man who discovered it. In the history of science, the discovery of DNA was a seminal moment. Why then did it not enter into public memory? Ground-breaking discoveries can occur in a historical context that is not ready to appreciate them. But that's not all that decides who is remembered and who is forgotten. Scientific pioneers sometimes fail to publicize their findings in a way that ensures that they receive the attention they merit. As discussed here, their personalities and habits may cause discoveries to be “overwritten” by more recent researchers, resulting in distorted cultural memories no longer reflecting the initial event.